Biden et Poutine discutent de l’Ukraine alors que le Kremlin dénonce les « provocations »

Le dirigeant russe Vladimir Poutine a qualifié samedi de « provocation » les affirmations occidentales d’une invasion imminente de l’Ukraine par Moscou alors qu’il entamait de nouveaux pourparlers de crise avec le président américain Joe Biden.

Des semaines de tensions qui ont vu la Russie encercler son voisin occidental avec plus de 100 000 soldats se sont intensifiées après que Washington a averti qu’une invasion totale pourrait commencer « n’importe quel jour » et que la Russie a lancé ses plus grands exercices navals depuis des années à travers la mer Noire.

Le ministère russe de la Défense a ajouté à l’atmosphère fébrile en annonçant qu’il avait chassé un sous-marin américain qui, selon lui, avait pénétré dans ses eaux territoriales près des îles Kouriles dans le Pacifique. Le ministère a déclaré qu’il avait convoqué l’attaché de défense américain à Moscou au sujet de l’incident.

Les manœuvres militaires ont donné une urgence supplémentaire à un appel organisé à la hâte samedi entre Biden et Poutine visant à désamorcer l’une des crises les plus graves dans les relations Est-Ouest depuis la guerre froide.

« L’appel sécurisé du président Biden avec le président russe Poutine a été convoqué » à 16h04 GMT, a déclaré un responsable de la Maison Blanche aux journalistes.

Poutine a commencé son après-midi en s’entretenant avec le Français Emmanuel Macron qui, selon la présidence française, a duré une heure et 40 minutes.

Le bureau de Macron a déclaré « tous deux ont exprimé le désir de poursuivre le dialogue », mais n’a signalé aucun progrès clair.

Le Kremlin a déclaré que Poutine avait déclaré à Macron que les affirmations occidentales d’une invasion russe planifiée étaient des « spéculations provocatrices » et pourraient déclencher un conflit en Ukraine.

« Provocations possibles »

La Russie a ajouté samedi au ton inquiétant en retirant une partie de son personnel diplomatique d’Ukraine.

Le ministère des Affaires étrangères à Moscou a déclaré que sa décision était motivée par des craintes de « provocations possibles de la part du régime de Kiev ».

Mais Washington et une foule de pays européens ont cité la menace croissante d’une invasion russe alors qu’ils appelaient leurs citoyens à quitter l’Ukraine dès que possible.

La Grande-Bretagne et les États-Unis ont également retiré la plupart de leurs conseillers militaires restants tandis que l’ambassade américaine a ordonné à « la plupart » de son personnel de Kiev de partir.

La compagnie aérienne néerlandaise KLM a annoncé qu’elle suspendait ses vols commerciaux vers l’Ukraine jusqu’à nouvel ordre.

La perspective de voir des Occidentaux effrayés fuir leur pays a incité Kiev à lancer un appel à ses citoyens pour qu’ils « restent calmes ».

« En ce moment, le plus grand ennemi du peuple est la panique », a déclaré le président ukrainien Volodymyr Zelensky lors d’une visite aux troupes stationnées près de la péninsule de Crimée annexée par la Russie.

Plusieurs milliers de personnes ont également bravé l’appel de l’hiver pour marcher à travers Kiev dans une démonstration d’unité face aux craintes croissantes de la guerre.

« La panique est inutile », a déclaré l’étudiante Maria Shcherbenko alors que la foule agitait les drapeaux bleus et jaunes de l’Ukraine et chantait l’hymne national. « Nous devons nous unir et lutter pour l’indépendance. »

‘N’importe quel jour’

Washington a publié vendredi son avertissement le plus grave à ce jour, indiquant que la Russie avait rassemblé suffisamment de forces pour lancer un assaut sérieux.

« Notre point de vue selon lequel une action militaire pourrait avoir lieu d’un jour à l’autre, et pourrait avoir lieu avant la fin des Jeux olympiques, ne fait que croître en termes de robustesse », a averti le conseiller américain à la sécurité nationale, Jake Sullivan.

Des évaluations militaires américaines avaient précédemment indiqué que le Kremlin pourrait vouloir attendre la fin des Jeux olympiques d’hiver de Pékin le 20 février avant de lancer une offensive afin de ne pas offenser l’allié de la Russie, la Chine.

Les dirigeants ukrainiens ont tenté de minimiser les perspectives d’une guerre totale en raison de l’effet néfaste qu’elle avait sur l’économie chancelante du pays et sur le moral du public.

Mais l’ambiance à travers le pays est restée tendue.

Le bureau du maire de Kiev a annoncé qu’il avait préparé un plan d’évacuation d’urgence pour les trois millions d’habitants de la capitale par mesure de précaution.

Sullivan a cessé vendredi de dire que les États-Unis avaient conclu que Poutine avait pris la décision d’attaquer.

Mais certains médias américains et allemands ont cité des sources de renseignement et des responsables disant qu’une guerre pourrait commencer à un moment donné après que Poutine ait conclu des pourparlers avec le chancelier allemand Olaf Scholz à Moscou mardi.

Le dirigeant allemand doit se rendre à Kiev lundi, puis rendre visite à Poutine dans le cadre des efforts de l’Europe pour maintenir les lignes de communication ouvertes avec Moscou.

La Russie cherche des garanties de sécurité contraignantes de la part de l’Occident, notamment l’engagement de retirer les forces de l’OTAN d’Europe de l’Est et de ne jamais s’étendre en Ukraine.

Washington a catégoriquement rejeté les demandes tout en proposant de discuter d’un nouvel accord de désarmement européen avec Moscou.

La Russie a qualifié la proposition américaine de terriblement insuffisante.

« Moment charnière »

La poussée diplomatique s’est poursuivie samedi avec une nouvelle série de pourparlers peu concluants entre le secrétaire d’État américain Antony Blinken et le ministre russe des Affaires étrangères Sergueï Lavrov.

Le département d’État a déclaré que Blinken avait déclaré à Lavrov que les voies diplomatiques « restaient ouvertes » mais exigeaient que « Moscou désamorce et engage des discussions de bonne foi ».

Lavrov a rétorqué que l’Occident avait ignoré les demandes « clés » de Moscou et a accusé les États-Unis de chercher à provoquer un conflit en Ukraine.

Sullivan a également répété les avertissements selon lesquels la Russie risquait de sévères sanctions occidentales et a déclaré que l’OTAN était désormais « plus cohérente, plus déterminée, plus dynamique qu’à tout moment de mémoire récente ».

L’Allemand Scholz a ajouté sa voix à l’engagement européen de punir la Russie avec de sévères sanctions économiques visant son secteur financier et énergétique si elle attaque.

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