A l’écoute de la vie sous-marine

Lorsque les chercheurs marins ont commencé à enregistrer des sons dans les herbiers marins de la mer Méditerranée, ils ont capté un son mystérieux, comme le coassement d’une grenouille, qui résonnait dans le feuillage dense – et nulle part ailleurs.

« Nous avons enregistré plus de 30 herbiers et il était toujours là et personne ne connaissait l’espèce qui produisait ce kwa ! kwa ! kwa! » a déclaré Lucia Di Iorio, chercheuse en écoacoustique au CEFREM de France.

« Il nous a fallu trois ans pour découvrir l’espèce qui produisait ce son. »

Les chants mélodieux des baleines sont peut-être une musique familière des habitats sous-marins du monde, mais peu de gens auront entendu le grognement rauque d’un grondin strié ou le battement de tambour rythmique d’un piranha rouge.

Les scientifiques demandent maintenant que ces sons et plusieurs milliers d’autres deviennent plus largement accessibles.

Ils disent qu’une base de données mondiale des boums, des sifflets et des bavardages de la mer aidera à surveiller la diversité de la vie aquatique – et aidera à mettre un nom sur des sons mystérieux comme celui que Di Iorio et ses collègues ont enquêté.

Des experts de neuf pays travaillent à la création de ce qu’ils ont baptisé la Bibliothèque mondiale des sons biologiques sous-marins – ou « GLUBS ».

Cela rassemblerait des enregistrements détenus dans le monde entier et les ouvrirait à l’apprentissage de l’intelligence artificielle et aux applications de téléphonie mobile utilisées par les scientifiques citoyens.

Alors que les experts écoutent la vie sous-marine depuis des décennies, l’équipe derrière GLUBS affirme que les collections audio ont tendance à se concentrer étroitement sur une espèce ou une zone géographique spécifique.

Leur initiative fait partie d’un travail en plein essor sur les « paysages sonores » marins – la collecte de tous les sons dans une zone particulière pour discerner des informations sur les types d’espèces, leur comportement et la diversité biologique globale.

Les scientifiques disent que ces paysages sonores sont un moyen non invasif d' »espionner » la vie sous-marine.

Dans un article publié récemment dans la revue Frontiers in Ecology and Evolution, l’équipe GLUBS a déclaré que de nombreux poissons et invertébrés aquatiques sont principalement nocturnes ou difficiles à trouver, de sorte que la surveillance acoustique pourrait aider les efforts de conservation.

« Avec la biodiversité en déclin dans le monde entier et les humains modifiant sans relâche les paysages sonores sous-marins, il est nécessaire de documenter, de quantifier et de comprendre les sources des sons des animaux sous-marins avant qu’ils ne disparaissent potentiellement », a déclaré l’auteur principal Miles Parsons de l’Institut australien des sciences marines.

« Code-barres » sonique

Les scientifiques pensent que les 126 espèces de mammifères marins émettent des sons, tout comme au moins 100 invertébrés aquatiques et quelque 1 000 espèces de poissons.

Les sons peuvent transmettre un large éventail de messages – agissant comme un mécanisme de défense, pour avertir les autres du danger, dans le cadre de l’accouplement et de la reproduction – ou simplement être le bruit passif d’un animal mâchonnant un repas.

Di Iorio, co-auteur de l’article GLUBS, a déclaré que si les mammifères marins, comme les humains, apprennent leur langage de communication, les sons émis par les invertébrés et les poissons ne sont «que leur anatomie».

De nombreux poissons produisent un son de tambour distinctif en utilisant un muscle qui se contracte autour de leur vessie natatoire.

« Ce dum-dum-dum-dum-dum, la fréquence, le rythme et le nombre d’impulsions varient d’une espèce à l’autre. C’est très spécifique », a déclaré Di Iorio à l’AFP.

« C’est comme un code-barres. »

Les scientifiques peuvent reconnaître des familles de poissons uniquement à partir de ces sons. Ainsi, avec une bibliothèque mondiale, ils pourraient être en mesure de comparer, par exemple, les appels vibrants de différents mérous en Méditerranée à ceux au large des côtes de la Floride.

Mais une autre utilisation clé de la bibliothèque, disent-ils, pourrait être d’aider à identifier les nombreux sons inconnus dans les mers et les habitats d’eau douce du monde.

Musique mystère

Après plusieurs mois d’enquête sur l’étrange croasseur d’herbes marines, Di Iorio et ses collègues ont pu pointer du doigt le poisson scorpion.

Mais ils ont eu du mal à expliquer comment il faisait un bruit si inhabituel – et il a refusé de jouer pour eux.

Ils ont essayé d’attraper le poisson et de l’enregistrer dans un transporteur. Ils ont coulé du matériel sonore sur le fond marin à côté des poissons. Ils ont même écouté des aquariums contenant des poissons-scorpions.

« Rien, » dit-elle.

Finalement, des collègues belges ont pris une caméra capable d’enregistrer en basse lumière et ont jalonné des herbiers en Corse.

Ils ont pu capturer le kwa! kwa ! le son ainsi que la vidéo du poisson faisant un mouvement de shimmy.

De retour au laboratoire, ils ont disséqué une rascasse et ont découvert qu’ils avaient des tendons enfilés le long de leur corps.

Leur hypothèse est que le poisson contracte ces muscles pour produire le son.

« C’est une guitare, une guitare sous-marine », a déclaré Di Iorio.

Mais il y a beaucoup plus de mystères d’où cela vient.

Di Iorio a déclaré qu’en Méditerranée, jusqu’à 90% des bruits d’un enregistrement donné pourraient être inconnus.

« Chaque fois que nous mettons un hydrophone dans l’eau, nous découvrons de nouveaux sons », a-t-elle ajouté.

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